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François Cheng, spécialiste de l'art et de la poésie en Chine, dont il est originaire, est connu pour ses nombreux ouvrages sur la poésie chinoise. Ce livre est moins une anthologie qu'une dérive poétique dans la pensée chinoise. François Cheng a voulu que nous goûtions à l'essence de cette poésie, que nous en saisissions l'esprit et non la lettre.

Il a choisi des poètes de la dynastie des Tang (618-907) et des Sung (960-1279), période considérée comme un âge d'or de la poésie classique chinoise.
Ainsi Li Po (701-762) :
"A un ami qui m'interroge
Pourquoi vivre au cúur de ces vertes montagnes ?
Je souris, sans répondre ; l'esprit tout serein.
Tombent les fleurs, coule l'eau, mystérieuse voieÚ
L'autre monde est là, non celui des humains."